Covid: qué diferencias hay entre una PCR y la prueba de antígenos

11 Ene

Covid: qué diferencias hay entre una PCR y la prueba de antígenos

El avance de la variante ómicron es uno de los principales factores detrás del impresionante aumento en el número de nuevos casos de covid-19 registrados en varias partes del mundo.

Pero, ¿qué puede hacer una persona que tiene síntomas de covid, como fiebre, tos, cansancio, pérdida del gusto u olfato, dolor y diarrea, para saber si tiene la enfermedad? ¿Qué exámenes están indicados?

Explicamos a continuación las pruebas más habituales y cuáles son las ventajas y desventajas de cada una de ellas.

RT-PCR: alto grado de confianza, pero el resultado demora

Esta prueba se considerada el “estándar de oro” por la Organización Mundial de la Salud (OMS).

En la práctica, esto significa que brinda los resultados más confiables y define si un individuo tiene covid-19 o no.

Realizada con un hisopado nasal y oral, en el que se frota un hisopo de algodón flexible en la punta en la parte posterior de la nariz y la boca para recolectar una muestra del paciente, esta prueba puede detectar la presencia del material genético del coronavirus.

Los laboratorios suelen aconsejar que la muestra se tome entre el tercer y el séptimo día después de la aparición de los síntomas.

Esto se debe a que la RT-PCR detecta el ARN (el material genético del virus), y esa ventana de tiempo es el período de la infección cuando hay mayor actividad viral y es más fácil hallar el causante de covid-19 en el fondo de la garganta.

Sin embargo, en algunos casos, el médico puede indicar que esta prueba se realice el primer o incluso el décimo día de síntomas.

A pesar del alto grado de confiabilidad, esta opción también tiene algunas desventajas: es más cara y el informe con resultados puede tardar más de un día en estar listo.

“Además, la RT-PCR es un método que requiere profesionales altamente capacitados y equipos de alta complejidad, que no están fácilmente disponibles en todos los laboratorios”, afirmó el patólogo Wilson Shcolnik, presidente de la junta directiva de la Asociación Brasileña de Medicina Diagnóstica (Abramed).

Aún en el campo de las pruebas moleculares, algunos laboratorios y farmacias también ofrecen el PCR-Lamp. También investiga la presencia de ARN viral en saliva, pero su resultado no se considera tan preciso como el obtenido en RT-PCR.

“El Lamp puede ser una buena alternativa cuando no se dispone de RT-PCR”, sugirió Shcolnik.

Otra opción, que se ha vuelto más popular recientemente con la epidemia de gripe H3N2, se llama paneles virales.

Estas pruebas son capaces de analizar y diferenciar si la persona está infectada por coronavirus, influenza (que causa gripe) y virus respiratorio sincitial (una de las causas del resfriado), entre otros patógenos.

Antígenos: resultados menos seguros, pero la accesibilidad pesa a favor

También conocida como prueba rápida, las agencias de salud y los expertos consideran este método “menos sensible”.

En otras palabras, esto significa que sus resultados son un poco menos fiables en comparación con la RT-PCR.

La tasa de falsos negativos, cuando la prueba dice que la persona no está infectada con el virus de la covid pero en realidad tiene la enfermedad, es ligeramente más alta en las pruebas de antígenos.

Para aliviar este grado de incertidumbre, muchos sitios e instituciones recomiendan repetir la prueba de antígenos durante varios días consecutivos (a veces durante toda una semana).

Así, es posible garantizar la detección del coronavirus en alguna etapa del proceso infeccioso, si realmente se encuentra en el cuerpo de ese individuo.

Entre sus ventajas, se puede destacar el menor precio y la rapidez del resultado -como ya lo dice el nombre popular de este método, es posible saber si la prueba es positiva o negativa en 15 a 30 minutos.

“Las pruebas de antígenos son capaces de entregar el resultado en un plazo más corto, sin necesidad de centralizar muestras e informes. Pueden ser de gran utilidad en una situación de alta demanda”, señaló la infectóloga Carolina Santos Lázari, del Grupo Fleury, un grupo privado de medicina diagnóstica.

Estas pruebas brindan un apoyo importante para un diagnóstico temprano y rápido, capaz de interrumpir las cadenas de transmisión del virus en la comunidad”, agregó la médica.